On his Rationalist Judaism blog, R' Natan Slifkin posed this question:

I am very interested to know if there are any early mentions of the phrase "l'iluy nishmas" or the concept thereof. (I am not referring to the concept of atoning for the departed via charity, but to the concept of elevating the soul, particularly via Torah learning.) My hunch is that it does not appear in the period of the Rishonim at all. Please let me know if I am wrong!

Do you know of any references to this concept from the period of the Rishonim or before?

  • 2
    סנהדרין ק"ד - ברה מזכי אבא – user4523 Jan 5 '14 at 14:03
  • 1
    @ShmuelBrin, I think the chief distinction being drawn is between atonement and elevation. – Isaac Moses Jan 5 '14 at 17:56
  • 1
    Surely r slifkin is familiar with the practice of mourner's kaddish. Is that not an example of what he seeks or is he simply unaware of rishonim mentioning it? The latter seems so unlikely. – Double AA Jul 6 '16 at 20:06
  • 1
    I'm not even sure what those words mean, but again, I doubt anything about the mourner's kaddish is something r slifkin hasn't seen. – Double AA Jul 6 '16 at 20:38
  • 1
    Perhaps though his question may have been more challenging and/or interesting. Not to mention that one must be careful not to misrepresent him if only asking something similar to him. I recommend clarifying explicitly what you mean by "the concept of 'l'iluy nishmas'", particularly in light of your discussion with Shmuel above. – Double AA Jul 6 '16 at 21:30

Otzar Hamidrashim, Asseret Hadibrot


פעם אחת היה ר' עקיבא מהלך בדרך ומצא אדם אחד שהיה מכוער ביותר והיה נושא משאוי גדול של עצים שלא היה אדם בעולם ולא חמור ולא סוס שיכול לטעון כמותו. אמר לו ר"ע: משביע אני אותך בשבועה שתאמר אם אתה בן אדם או שד או מאיזה בריה אתה. א"ל: רבי! אדם הייתי וכבר נפטרתי מן העולם ההוא, ובכל יום ויום אני מביא משאוי כזה ומכניסין אותי בתוך הגיהנם ושורפין אותי בתוכה שלש פעמים ביום, וזה עמלי בכל יום ויום. אמר לו ר"ע: מה עשית שעושין לך כך וכך? א"ל אותו האיש: אני באתי על נערה המאורסה ביוה"כ [=ביום הכיפורים]. א"ל: בני, שמעת אם יש לך תקנה באותו עולם? א"ל: כך שמעתי מאחורי הפרגוד, שבזמן שיעלה בני לסֵפר תורה ויאמר "ברכו את ה' המבורך", מוציאין אותי מגיהנם ומכניסין אותי בגן עדן. א"ל ר"ע: הנחת אשה או בן? א"ל: בן אחד נולד לי אחר מיתתי ונמנעו ישראל למולו. א"ל: מה שמך? א"ל: שמי ארנוניא. - ומה שם אשתך? א"ל: שישכייא. - ומה שם עירך? א"ל: לודקייא. מיד כתב ר"ע שמו ושם אשתו ושם עירו, והלך ר"ע עד שבא לאותה העיר, כיון שבא לעיר יצאו אנשי העיר לקראתו; אמר: כלום ידעתם איש פלוני ואשתו? אמרו: שם רשעים ירקב! אמר להם: על מה? אמרו לו כך וכך עשה. אמר להם: אעפ"כ הביאו לי בנו. הביאו אותו וצוה למולו, והושיבו ללמוד וכן עשה, ולמדוהו ברכות שצריך לו לספר תורה, ביום השבת צוה לקרותו לספר תורה, ואמר "ברכו את ה' המבורך לעולם ועד". מיד הוציאו את אביו מגיהנם והכניסוהו בג"ע [=בגן עדן], באותו הלילה בא בחלום לר"ע ואמר לו: תנוח דעתך שהנחת את דעתי.

  • 1
    How does this answer the question? – Double AA Jan 5 '14 at 13:33
  • Is it example of "Illuy Neshmma" by making Mitzva. – M. S. B. Jan 5 '14 at 13:55
  • How do you know it is such an example of that? Also, when is this text from? I'm not familiar with the source reference you gave. – Double AA Jan 5 '14 at 17:06

The Ohr Zaruah Hilchos Shabbas 50 brings a story about Rabbi Akiva and a man who's neshmea needed rectification through a type of kaddish see it inside.


The Ben Ish Chai in Parshas Vayachi 15 brings the Bais Yosef who says in the name of the Kadmonim that they would say kaddish for the deceased.The Ben Ish Chai also explains the idea for kaddish for the deceased, he brings two reasons.

Rashi in Masheches Yevomas 122a (תלתא ריגלי (first Rashi on top) brings from the Geonim that there was a custom of the Amoraim to go to the gravesite of a Talmid Chacham on their yartzeit to establish a Yeshiva (learn Torah there ).

see also Yechave Daas (Chacham Ovadia) 5:60 which brings the source of lighting a candle on a yartzeit,and many other sources from the Gemara,Rishonim,and Achronim,which give an idea of kavod and aliyas neshama for the person.

  • 1
    By "for" do you mean "to elevate the soul of"? If not, I don't see how this answers the question. And if so, then you should probably clarify. – msh210 Jan 3 '14 at 1:42
  • 2
    Is that what the Beit Yosef says or just the Ben Ish Chai? All the reasons, wordings, customs, opinions, etc. of the Ben Ish Chai are basically irrelevant to this question. – Double AA Jan 3 '14 at 2:05
  • 2
    Does Rashi give any indication why they would do that? If not, I don't see how that answers the question. – Double AA Jan 3 '14 at 2:24
  • 2
    @sam All the osos in the Ben Ish Chai and all the tshuvos of Rav Pealim are really irrelevant here. Do you have any rishonim that actually say this or not? – Double AA Jan 3 '14 at 2:34
  • 2
    @sam This isn't a thing where we debate the validity of something and both sides have value. If it's not a Rishon, it's not an answer. – Double AA Jan 3 '14 at 2:52

Rashi to Shmuel II 19:1:

my son, my son: My son, my son eight times; seven that brought him forth from the seven levels of Gehinnom, and one that brought him into the world to come.

(Referring to Dovid about his recently dead son Avshalom). Although standard Rashi prints don't seem to source it, it is a statement found in the Talmud, Sota 10b. Tosofos there (s.v. דאייתיה לעלמא דאתי) describes this an accomplishment of prayer.

The OU's website has an article attributing the idea of elevating the soul through Kaddish, or Baruchu or similar, to many Rishonim (and earlier):

Kallah Rabbasi, Or Zarua, Medrash Tanchuma, Zohar Chadash, Machzor Vitri and Beis Yosef.

The article describes this not as a function of prayer but as a function of causing others to praise G-d.

  • What exactly was david doing and what was it accomplishing and how did it accomplish it? – Double AA Jul 6 '16 at 20:39
  • @DoubleAA The Rokeach (§217) actually compares giving charity to lessen the judgment of the deceased (mentioned by Rabbi Slifkin) with what David accomplished for Avshalom: "ומה מועיל למת שהחי נותן צדקה בעבורו אלא השם בוחן לבות החיים והמתים אם אותו המת בחיים היה נותן צדקה (ואם היה עני אותו המת אך לבו בטוב והיה נותן אם היה לו) אז תועיל לו קצת כי החי יכול לבקש להקל דין המת כדוד על אבישלום וכר' יוחנן על אחר לכשאמות אפסוק עשן מקברו." – Fred Jul 7 '16 at 2:11

You must log in to answer this question.

Not the answer you're looking for? Browse other questions tagged .