We start with the Biblical text Genesis.25.19: "וְאֵלֶּה תּוֹלְדֹת יִצְחָק בֶּן־אַבְרָהָם אַבְרָהָם הוֹלִיד אֶת־יִצְחָק׃" ("This is the story of Isaac, son of Abraham. Abraham begot Isaac.")

Targum Yonasan in place explains that Itzhak bore a physical resemblance to Abraham to the point that nobody questioned his origin:

ואלה וְאִלֵין תּוּלְדַת יִצְחָק בַּר אַבְרָהָם וּמִן בִּגְלַל דַהֲוָה אִיקוּנִין דְיִצְחָק מְדַמְיַין לְאִיקוּנִין דְאַבְרָהָם הֲווֹן בְּנֵי נְשָׁא אָמְרִין בְּקוּשְׁטָא אַבְרָהָם אוֹלִיד יַת יִצְחָק

I would expect that resemblance to be trivial as a child naturally bears his parents genes, but the Midrash Tanhuma (cited by Rashi) understands it differently - that was unnatural and followed Divine order:

מֶה עָשָׂה הַקָּדוֹשׁ בָּרוּךְ הוּא, אָמַר לַמַּלְאָךְ הַמְמֻנֶּה עַל יְצִירַת הַוָּלָד, עֲשֵׂה כָּל אִיקוֹנִין שֶׁלּוֹ כִּדְמוּת אָבִיו, כְּדֵי שֶׁיָּעִידוּ הַכֹּל שֶׁהוּא בְנוֹ שֶׁל אַבְרָהָם.

What did the Holy One, blessed be He, do? He commanded the angel to shape Isaac’s facial features exactly similar to those of Abraham’s, so that everyone had to admit that Abraham begat Isaac.

To support the view that there's no genetic influence here's Sifsey Chachomim in place:

ויש מקשים מה העדות מכח קלסתר פניו דכל אשה המזנה היא מהרהרת בבעלה בשעת זנות ואימתו עליה ע"כ הולד הנוצר בעת ההיא קלסתר פניו דומה לבעלה. ותירץ חותני הגאון מהר"ר יואל ז"ל שבגמר' בפ' הפועלים איתא שבשעת הסעודה שעשה אברהם אחר לידת יצחק והיו שם רבים והיה בהם לצים שאמרו כן מה עשה הקב"ה שנהפך קלסתר פניו של יצחק ונדמה לאברהם ממילא קודם לזה היו הכל רואים שלא היה ליצחק תחלה אותה קלסתר עד שנהפך בשעת הסעוד' וזהו העדות הגדול שהעידו. [ד"ד]:

From those respectful interpreters, I understand that this was the standard traditional Jewish view on genetics, also contradicting everyone's (goyish) views, as after Itzhak became similarly looking, everyone would accept Abraham's heredity.

Was it really, and were there contradicting views? If it was, when did Judaism accept heredity?

  • Yitzchak is not the only example where we see the commentaries talking about their physical resemblance to others... – Dov Nov 21 at 17:48
  • It's hard not to notice that children generally look like their parents even without a theory of heredity – b a Nov 21 at 17:48

You must log in to answer this question.

Browse other questions tagged .