Take the 2-minute tour ×
Mi Yodeya is a question and answer site for those who base their lives on Jewish law and tradition and anyone interested in learning more. It's 100% free, no registration required.

When saying Kriyas Shema many have the custom of covering their eyes when saying Shema Yisrael. What is the reason this is done?

share|improve this question

2 Answers 2

The Talmud (Berakhot 13b) is the original source for this custom. Here there is a mention of Rabbi Judah the Prince covering his eyes while he said the Shema to block out the distractions of the students around him. This behavior was codified in the Shulhan Arukh (OH 61:4-5).

from http://www.myjewishlearning.com/ask_the_expert/at/Ask_the_Expert--Covered_eyes.shtml

see there for more reasons. chabad.org also has some good points on this.

share|improve this answer
    
I would note that the Gemara itself does not identify distractions of his students, as the cited text implies. (Unless I am missing something) –  YeZ Dec 16 at 19:22

Nefesh HaChaim Shaar Gimmel Perek Beis(1):

אבל אדון כל ית"ש הוא מלא את כל העולמות והנבראי' ואינם חוצצים חלילה נגדו יתב' כלל באמת. ואין עוד מלבדו ית' ממש שום דבר כלל בכל העולמות. מהעליון שבעליונים עד התהום התחתון שבתהומות הארץ. עד שתוכל לומר שאין כאן שום נברא ועולם כלל רק הכל מלא עצמות אחדותו הפשוט ית"ש.

Perek Gimmel(2):

שאם ח"ו יקחנו לבנו לקבוע לנו מחשבה זו להתיר לעצמנו להתנהג גם במעשה לפי המחשבה זו. הלא יוכל להולד מזה ח"ו הריסת כמה יסודות התוה"ק ר"ל. ובנקל יוכל להלכד ח"ו ברשת היצר שיראה לו היתרא עפ"י מחשבה זו דרך משל להרהר בד"ת בשאט נפש אף במקומות המטונפי'. אחר שיוקבע אצלו תחלה שהכל אלהות גמור.

ועוד כמה טעיות שיוכל לצא' ח"ו אם היה נקבע ההנהגה במעשה עפ"י זה הדרך

Perek Yud Aleph gloss(3):

י"ל פנימיות כוונתם ז"ל היינו שאחר שיחדנוהו בפסוק שמע שהוא רק אחד אחדות פשוט ואין עוד מלבדו כלל וכל העולמות הם כאלו אינם במציאות כלל

Perek Yud Gimmel(4):

א"ל משה אני נתעליתי יותר ממך שאתה ראית פני השכינה וכהו עינך כו' אבל אני הייתי מדבר עם השכינה פנים בפנים ולא כהו עיניו

Perek Yud Daled(5):

אמנם מדרגת והשגת משרע"ה כפי שביארנו הוא ג"כ עצם ענין היחוד דתיבת אחד דק"ש

To summarize the above: The reality of existence is that the only true existence is Hashem, and it would be accurate to say that we don't really exist (1). However, living with this awareness, or acting accordingly, would lead to major mistakes (2), and Hashem wants us to live according to our perception of existence. The declaration of Krias Shema is the declaration of that truth, that Hashem is completely one and there is nothing else that truly exists (3). Moshe, who was on the level to perceive that truth which is expressed in Krias Shema(5), spoke to Hashem face to face and his eyes did not dim(4).

My conclusion based on the above: We cover our eyes because we are confronting a reality and truth with which we cannot function in this world. Moshe was able to look with his eyes because he could handle that perception.

share|improve this answer

Your Answer

 
discard

By posting your answer, you agree to the privacy policy and terms of service.

Not the answer you're looking for? Browse other questions tagged or ask your own question.